EL SUSTRATO IDEAL: LA IMPORTANCIA DE SU ELECCIÓN

El sustrato es el material que utilizaremos para llenar el recipiente de cultivo, el lugar donde se desarrollarán las plantas: nuestra “tierra”. Hay que tener en cuenta que el sustrato ocupa la mayor parte del recipiente, pero no el cien por cien, ya que en la parte más baja es recomendable dejar una capa de drenaje  (arena, arcilla expandida, gravillas volcánicas o cualquier material ligero y poroso) de unos pocos centímetros, según el tamaño del contenedor y del tipo de sustrato.

Hay sustratos de un material único, o una mezcla de varios componentes de sustrato (turbas, corteza de pino, arenas, perlita, vermiculita…) que es lo más común, ya que cada uno de ellos aportará características distintas y deseables.

El éxito de nuestro huerto dependerá, en primer lugar, de si hemos elegido el “sustrato ideal”, aquel con el que se consigue el desarrollo adecuado de las raíces y la obtención de nutrientes y agua que la planta necesita.

Sustrato para huertos y macetas

El sustrato ideal no es único, pueden ser muchas las combinaciones porque hay cientos de materiales que se pueden emplear como componentes de sustrato y abono. Además, también influyen factores como el recipiente o contenedor, las plantas que cultivaremos en cada uno de ellos, etc. – en otros artículos veremos los más empleados y el porqué del uso de uno u otro para diferentes cultivos-. 

Características de los sustratos y su influencia en el adecuado desarrollo de las plantas.

– POROSIDAD.

Debe ser elevada para que las raíces puedan penetrar y desarrollarse. Es una de las razones por las que usar la tierra de cualquier jardín o espacio aledaño a nuestro huerto no es una buena idea ya que la porosidad de estos suelos es baja. Pero en nuestro huerto las plantas están en recipientes y la profundidad a la que pueden llegar las raíces es limitada, y eso debemos contrarrestarlo con una alta porosidad en el sustrato.

Microporos: importantes porque retienen el agua formando una reserva que será absorbida poco a poco por las raíces cuando no se riegue.

Macroporos: importantes porque, tras el riego, el agua desaparece de ellos y permiten la circulación de aire para la respiración de las raíces.

Los macroporos y los microporos de nuestro sustrato final deben estar equilibrados para que la planta disponga tanto de aire como de agua suficiente, por eso debemos saber combinar los materiales disponibles.

Para mejorar la porosidad y aligerar los sustratos se pueden usar materiales con poros en las propias partículas: corteza de pino, perlita, poliestireno expandido…

– pH

Mide la acidez del sustrato, tomando valores de 1 a 14. La mayoría de las hortalizas se desarrollan mejor en torno al pH neutro y valores algo más bajos (pH 6-7), ya que a pH distintos la absorción de nutrientes es más costosa.

Los fabricantes de sustratos suelen indicarlo en las especificaciones del producto, normalmente en el envase.  La mayor parte de los materiales  utilizados como componentes de sustrato tienen un pH cercano a la neutralidad, o ligeramente ácido (menor que 7, pero que con el tiempo evolucionan a un pH más neutro),  por lo que sólo hay que prestarle especial interés a este aspecto cuando se aleje uno o dos puntos del pH neutro.

Nutrientes y materia orgánica

Los nutrientes indispensables para el desarrollo de la planta son el nitrógeno, el fósforo y el potasio, los cuales aparecen en los materiales en forma de N, P2O5 y K2O respectivamente. Los sustratos deben tener un contenido adecuado de cada uno de ellos y también de otros elementos secundarios como el calcio, el magnesio o el azufre.

Cuando la planta no dispone de los nutrientes necesarios se debilita y aparecen efectos negativos como: hojas pálidas, amarilleo o pardeo del borde de las hojas, los brotes jóvenes se secan, baja la floración, la fructificación, etc.

Muchos de los sustratos que podemos encontrar no contienen la suficiente cantidad de nutrientes que necesita la planta, pero, aunque así fuera, se van perdiendo con el tiempo.  Por ello es necesario que en el suelo haya materia orgánica, que va liberando poco a poco los nutrientes, y también mantiene la actividad de los microorganismos beneficiosos.

La necesidad de fertilizar el sustrato

Algunas partículas del suelo como las arcillas pueden retener nutrientes, pero, en cualquier caso, sólo retienen algunos como el potasio, calcio, magnesio… (los que tienen carga positiva).  El nitrógeno tiene carga negativa y, además, es muy soluble, por lo que va desapareciendo de nuestra tierra, sobre todo con el agua de riego. Es lo que se conoce como lavado de nutrientes.

Por ello debemos recurrir, por lo menos una vez al año, a la fertilización del terreno, añadiendo al sustrato abonos orgánicos o abonos minerales que aporten los nutrientes que faltan.

Con la fertilización orgánica: compost, enmiendas húmicas, abonos verdes, estiércol, abonos orgánicos líquidos…estamos añadiendo al suelo humus, o materia orgánica que se transformará en humus. Éste contiene los nutrientes necesarios y, aunque no puede nutrir directamente a la planta, el suelo ¡que está vivo! se encarga de transformar estos nutrientes para que la planta pueda asimilarlos (mineralización de la materia orgánica). Así, el suelo va poco a poco degradando la materia orgánica utilizando parte de los nutrientes y reservando otra parte para mineralizarlos cuando se necesiten.

Además de la liberación lenta de nutrientes, el abono orgánico tiene otras ventajas como el mantenimiento natural del sustrato y de su flora microbiana o el reciclado de residuos, uno de los pilares del cultivo ecológico.

En general, los fertilizantes o abonos químicos contienen concentraciones muy elevadas de nutrientes disueltos y el exceso puede resultar perjudicial para la cosecha. Además, persisten poco en el terreno y hay que tener cuidado porque a veces pueden parecer muy completos pero en realidad carecer de algún micronutriente ( hierro, cobre, cloro …), también necesarios para el crecimiento de las plantas. Hay una serie de fertilizantes minerales naturales autorizados en agricultura ecológica.

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